hilos algodón
Algodón (Janet Benoy)

Algodón, características, propiedades, forma de producción y usos.

Como blancas nubes perdidas en las tierras del sur, los cultivos de algodón brillan bajo el cielo del verano, para convertirse después de un sapiente trabajo en braguitas hermosas y calzoncillos. Pero, más allá del cariño que le tenemos por estar en constante diálogo con nuestras intimidades, el Algodón es antes que nada la fibra vegetal más utilizada en la industria textil; su producción y el comercio tienen un gran impacto sobre la economía, el paisaje y el medioambiente de este loquísimo planeta tierra.

Composición

Fibras_Algodón_microscopio
Fibra de Algodón vista al microscopio (Ana Cabrera Lafuente, Research Gate)

La composición química del Algodón se basa principalmente en celulosa, un polímero de glucosa que representa aproximadamente entre el 90-95 % de su peso. Además de la celulosa, el Algodón contiene pequeñas cantidades de proteínas, grasas, ceras y otros compuestos. Estos componentes no celulósicos influyen en la calidad de la fibra y pueden afectar su suavidad, color y capacidad de absorción.

Propiedades y características del Algodón

El algodón es una fibra natural ampliamente utilizada en la industria textil debido a sus numerosas propiedades y su relativo bajo coste. Las propiedades principales del algodón son:

  • Suavidad: El algodón es suave al tacto, lo que lo hace cómodo y agradable de usar en prendas de vestir y productos textiles.
  • Transpirabilidad: Es altamente transpirable, permite al aire y al vapor producido por el cuerpo circular libremente hacia el exterior, manteniendo la piel fresca y seca. Esta característica se debe a que la fibra no es lineal, sino retorcida, esta “torsión” crea espacios vacíos que favorecen la circulación de aire y vapor.
  • Absorbencia: El algodón tiene una gran capacidad para absorber la humedad, llegando a pesar 27 veces más cuando está mojado. En climas cálidos es útil porque absorbe el sudor y permite su evaporación. Estas mismas características no lo hace indicado en climas fríos: cuando se moja retiene el agua, que aumenta la dispersión de calor.
  • Resistencia y durabilidad: Aunque es suave, el algodón es resistente y duradero
  • Fácil de teñir: Acepta bien los tintes y es fácil de teñir debido a su higroscopicidad.
  • Biodegradable: El algodón es una fibra natural y biodegradable. Sí es producido de forma industrial dejará en el ambiente aquellas sustancias contaminantes que han sido utilizada durante su producción, como, por ejemplo, los tintes sintéticos.
  • Asequible: Comparado con otras fibras naturales, el algodón tiende a ser más accesible y asequible en términos de costes.
Planta Algodón madura
Algodón (Luis Alveart)

Proceso de producción

El proceso de producción del Algodón descrito a continuación puede variar ligeramente según las regiones.

  1. Siembra. En España se siembra entre abril y mayo, dependiendo de la variedad cultivada y de las condiciones climáticas de la zona de cultivo. El Algodón crece en climas tropicales, subtropicales y templados. No es muy exigente en cuanto a suelo, pero da buenos resultados en suelos aluviales, fértiles, arcillosos, bien drenados, profundos y pesados. Tras el arroz y el trigo, es el cultivo de riego que consume más agua, se necesitan entre 5.000 y 10.000 litros de agua para producir un kilo de algodón. En España el 99,9% de los cultivos se encuentran en Andalucía. Los principales productores a nivel mundial son Estados Unidos, China e India, que acaparan casi el 60% de la producción global. La fibra de mayor calidad se produce en Australia y Egipto.
  2. Crecimiento y floración: Es una planta de rápido desarrollo, tarda entre 125 y 175 días para la floración. Las flores son de color blanco o amarillo, después de la polinización, las flores comienzan a marchitarse y se van formando las cápsulas de algodón. Dentro de cada cápsula, hay semillas rodeadas de fibra.
  3. Recolección: A medida que las cápsulas maduran, se cosechan a mano o mediante máquinas cosechadoras. En España la cosecha se realiza generalmente entre septiembre y octubre, cuando las cápsulas están completamente desarrolladas. Puede o no seguir una fase de secado para reducir la humedad y facilitar las otras fases de trabajo.
  4. Desmontado: Una vez recolectadas, las cápsulas se someten a un proceso llamado «desmotado». Aquí, las semillas se separan de la fibra. Este proceso se puede realizar manualmente o mediante máquinas desmotadoras.
  5. Limpieza: La fibra obtenida del desmotado se limpia dejando atrás todas las impurezas y restos de semillas.
  6. Cardado, Peinado, Hilado: Con el peinado se remueven las partes más cortas de la fibra,  y se alinean las más largas en una sola dirección para que formen una larga mecha, llamada brizna,  que es colocada en las máquinas de hilado para convertirlas en hilos de algodón, que se utilizarán para la confección del producto final.
producción algodón China
Producción de Algodón en Amarapura Burma (Winfrid Veil)

Todas las fases que acabamos de describir se pueden realizar a mano, de forma tradicional, o en una planta industrial. Los procesos industriales necesitan de una mayor cantidad de agua, electricidad e involucran el uso de sustancias químicas.

Algodón brutos producción India
Producción de Algodón en Gujarat, India (Ninara)

Usos y cuidado

El algodón es la fibra vegetal más utilizada en la fabricación de prendas de vestir. Se utiliza también en la fabricación de toallas, sábanas, fundas de almohadas, mantas y otros productos textiles para el hogar. El Algodón es ampliamente utilizado en la producción de productos de cuidado personal, como discos de algodón, almohadillas desmaquillantes y bastoncillos de algodón. Debido a su suavidad y capacidad de absorción, el algodón se utiliza en pañales desechables, pañuelos de tela, compresas, etc. El algodón se usa también en productos industriales, como filtros, lonas, cuerdas y materiales aislantes; para telas decorativas, cortinas, papel para libro hermosos y en proyectos de arte y artesanía. Se emplea en productos médicos, como gasas, vendajes y apósitos.

Ovillo algodón color natural
Ovillo de Algodón ( Jam Willem Doormembal )

El cuidado de las prendas de Algodón es muy sencillo. Las prendas de Algodón se lavan en agua fría o tibia para que no se encojan o se deformen. Opta por detergentes suaves y sin blanqueadores ópticos para evitar dañar las fibras. Voltea las prendas del revés antes de lavarlas para proteger los colores y estampados. Los suavizantes de telas pueden dejar residuos en las fibras y disminuir la absorción del algodón, mientras el uso de lejía puede debilitar las fibras y hacer que la tela se desgaste más rápidamente. Al escurrir las prendas después de lavarlas, no las retuerzas con fuerza para evitar dañar las fibras. Dudo que te lleves una plancha estando de viaje, pero si lo haces, acuérdate de planchar a temperatura media para eliminar las arrugas.

Breve historia del Algodón

El cultivo del algodón se originó en el subcontinente indio alrededor del año 2500 a.e.c El conocimiento sobre el cultivo y procesamiento del algodón se difundió hacia otras regiones de Asia, como China y Persia. En tiempo de los romanos, en Europa el algodón era todavía una prenda exótica, que se importaba como producto de lujo a través de la vía de la seda. Fue durante la Edad Media que los Árabes llevaron el algodón a Europa y África, estableciendo plantaciones en el sur de España, Italia y más tarde Grecia. Durante la época de la colonización, los europeos introdujeron el cultivo del algodón en América. Las colonias del sur de Estados Unidos, el Caribe y América del Sur se convirtieron en importantes productores de algodón a través del trabajo esclavo.

Cajad Algodón triturado producción papel
Algodón triturado para la fabricación de papel (Jonathan Haeber)

Durante la primera revolución industrial, la producción de algodón no solo desplazó en importancia la lana, sino que se erigió en el sector más pujante. En 1733 Kay inventó el telar de Lanzadera Volante, que revolucionó el proceso de tejido, luego tocó al hilado, con la introducción de la Spinning Jenny de Hargreaves (1765) y la Water Frame de Arkwright (1767). El auge del algodón durante la Revolución Industrial llevó a una mayor demanda de mano de obra. Este hecho contribuyó a que se exacerbare el sistema de esclavitud en las plantaciones del sur de Estados Unidos y tuvo un peso concreto en Europa, en la formación de una masa obrera, que será una gran protagonista, como fuerza social, de la historia del siglo XIX y XX.

Maquinaria antigua fabricación Algodón
Antigua máquina para la producción de Algodón, Texas (Gary Nored)

A finales del XIX la consolidación de la industria textil y su constante crecimiento llevaron a la formación de grandes corporaciones y monopolios. En Estados Unidos, las colonias del sur se convirtieron en un importante centro de producción que dependía en gran medida del trabajo esclavo. La región conocida como el Cotton Belt, que abarcaba el sur de Estados Unidos, desde Carolina del Sur hasta Texas, se caracterizaba por su producción de algodón a gran escala. Después de la Guerra Civil estadounidense, se implementó el sistema de sharecropping, donde los agricultores, en su mayoría afroamericanos, cultivaban algodón en tierras arrendadas a cambio de una parte de la cosecha. Este sistema a menudo perpetuó la pobreza y la dependencia económica de los agricultores.

La creciente demanda de textil en Europa favoreció la producción y el comercio del Algodón desde los países productores, como Estados Unidos, China, India y Egipto.

En China, el algodón jugó un papel significativo durante la Guerra Civil China (1927-1949) y la posterior fundación de la República de China. Durante este período las áreas de cultivo se expandieron y el algodón se convirtió en un recurso importante para financiar la guerra y la reconstrucción del país.

Os dejamos con unos datos del Ministerio de Gobierno sobre el comercio y la producción del Algodón en España: “… Los datos provisionales por las campañas 2015/16 y 2016/17, sitúa la producción en torno a las 170.000 toneladas. En la Unión Europea solo se cultiva en Grecia y España. España produce de media el 21% del total de algodón de la Unión Europea, con el 22% de la superficie. La superficie cultivada en la Unión Europea representa aproximadamente el 1% de la superficie de mundial, y el 1,2% la producción de fibra mundial… La cantidad media exportada (en el periodo 2013/14 a 2015/16) está en torno a las 60 mil toneladas, y la cantidad media de importaciones en unas 3 mil toneladas, tanto intracomunitarias como extracomunitarias… Dos terceras partes de las exportaciones van, de media, destinadas a países extracomunitarios, y una tercera parte a la Unión Europea. En 2014/15 se alcanza un volumen de exportaciones de 79 mil toneladas, una cifra record de la última década. Los destinos más destacados de las exportaciones españolas de algodón, entre los países extracomunitarios en el citado periodo (2013/14 a 2015/16), considerando datos medios, son Bangladesh (8 mil toneladas), Marruecos (7 mil toneladas), e Indonesia (6 mil toneladas). Cabe destacar las exportaciones a Bangladesh en la campaña 2014/15 (con 17 mil toneladas). China, sin embargo, ha ido perdiendo importancia paulatinamente desde el máximo alcanzado en 2011/12 (con 23 mil toneladas) hasta 2015/16 en que solo alcanza las 0,7 mil toneladas.»

Consulta el «Listado de fibras utilizadas en la fabricación de material para viajar y actividades en la naturaleza» si necesitas informaciones sobre otras fibras o comparativas entre fibras.

Cátalogo Sears
Catálogo de Sears, Roebuck and Co (Jonathan Haeber)

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Viaje a Edén es una progresiva liberación, una progresiva perdida de peso, el rechazo a lo innecesario, a la dura presencia de los objetos, en un intento constante de controlar el miedo hasta liberarnos; como un andar incierto que se convierte en pasos largos carrera salto: la verdad, si verdad hay, es un ademán. Estás leyendo una búsqueda, un intento de crear, encontrar o volver a un Edén, a un lugar donde ser nosotros mismos, en plenitud de cuerpo y espíritu, en armonía con el mundo, con sus ritmos, sus leyes que no se cuidan del calendario humano, siempre y solo miran al Sol.

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